Mercredi, SpaceX a lancé son dernier prototype de fusée lors d’un vol à environ 40 000 pieds d’altitude, un test qui a semblé réussi jusqu’au tout dernier moment.

Le prototype de vaisseau spatial numéro de série 8, ou SN8, a été lancé en douceur dans le ciel au-dessus des installations de SpaceX à Boca Chica, au Texas. La fusée semble avoir atteint plusieurs des objectifs de développement qu’elle visait, notamment en testant son aérodynamique et en effectuant un retournement pour se préparer à l’atterrissage.

Mais la fusée a explosé à l’impact alors qu’elle tentait d’atterrir, après avoir volé pendant près de sept minutes. Comme il s’agissait d’un article de test, le prototype n’avait pas d’équipage à bord et SpaceX avait évacué les installations de lancement de personnes dans les heures précédant le lancement.

Le vaisseau spatial SN8 est construit en acier inoxydable, les prototypes représentant les premières versions de la fusée que le PDG Elon Musk a dévoilée l’année dernière. La société développe le Starship dans le but de lancer des cargaisons et jusqu’à 100 personnes à la fois sur des missions vers la Lune et Mars.

La société construit et teste les prototypes du vaisseau spatial dans ses installations en pleine expansion à Boca Chica. Cette installation se trouve sur la côte du golfe du Mexique, à environ 30 km à l’est de la ville texane de Brownsville, à la frontière mexicaine.

Malgré la fin explosive de l’essai, Musk a rapidement partagé son enthousiasme pour les résultats globaux du vol. Dans l’ensemble, le vol a marqué un grand pas en avant dans le développement du vaisseau spatial de la compagnie.

« Montée réussie, passage aux réservoirs de tête et contrôle précis des volets jusqu’au point d’atterrissage ! » a déclaré Musk dans un tweet.

Monsieur Musk a ajouté des précisions sur la cause de l’atterrissage brutal, mais a déclaré que la société « a obtenu toutes les données dont nous avions besoin » grâce au test.

« La pression du réservoir de carburant était basse pendant la combustion à l’atterrissage, ce qui a entraîné une vitesse de toucher des roues élevée & RUD [Rapid Unscheduled Disassembly], a déclaré Monsieur Musk. « Félicitations à l’équipe SpaceX, ouais !! »

Compte tenu des multiples étapes que SpaceX cherchait à franchir avec le test, Musk avait donné à la fusée de faibles chances de succès complet au premier essai.

« Beaucoup de choses doivent se passer correctement, donc peut-être 1/3 de chance » d’un atterrissage de la fusée en un seul morceau, avait dit Musk.

SpaceX a également mis en garde, dans une déclaration sur son site web avant le lancement, que même un crash ou une explosion n’était pas nécessairement un échec pour ce vol.

« Avec un test comme celui-ci, le succès ne se mesure pas par l’accomplissement d’objectifs spécifiques mais plutôt par la quantité de connaissances que nous pouvons apprendre, ce qui informera et améliorera la probabilité de succès dans le futur, alors que SpaceX fait progresser rapidement le développement du vaisseau spatial », a déclaré la société.

Musk a attiré l’attention de la société sur le Starship depuis le lancement réussi de la première mission d’astronaute de SpaceX en mai dernier. Il considère le Starship comme la priorité absolue de la société, déclarant dans un courriel obtenu par CNBC au début de l’année que le programme de développement doit s’accélérer « de façon spectaculaire et immédiate ».

L’année dernière, Musk a déclaré que le Starship pourrait potentiellement faire voler des gens en 2020, mais il a depuis reconnu que la fusée a encore de nombreuses étapes, y compris des « centaines de missions », à franchir avant que cela n’arrive.

À ce jour, SpaceX a construit 10 prototypes de vaisseaux spatiaux, et la société affirme que le vaisseau SN9 est presque prêt à être lancé. SpaceX dispose maintenant de deux bancs d’essai actifs dans ses installations de Boca Chica, « pour des tests de développement rapide ».

« Mars, nous voilà !! » Musc ajouté.

Quentin CLAUDEL

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Source CNBC

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